Treffen sich zwei Medientheoretiker auf einem Kongress. Fragt der eine: »Wie geht es eigentlich Marshall McLuhan ? Ist er immer noch tot?«

Solche Witze macht man nur über Menschen, die mit ihren Prophezeiungen unsterblich geworden sind. Bei Herbert Marshall McLuhan, dem Visionär des Medienzeitalters, ist das der Fall. Auch jene, die ihn nicht kennen, leben in der Welt, die er vor 50 Jahren vorausgesehen hat. McLuhan, Jahrgang 1911, schrieb bereits über eine Art Internet, als seine Zeitgenossen noch in ihre Röhrenverstärker krochen. Er schwärmte vom »Global Village«, als der Kalte Krieg noch den Globus in zwei Hälften riss. Er prophezeite die Erfindung der DVD und spekulierte über eine Öffentlichkeit, in der »jeder für 15 Minuten berühmt« werden könne – Andy Warhol betete ihm den Satz gleich nach. Auch den postmodernen Selbstdarsteller hatte McLuhan schon fest im Blick. Wenn die Medienöffentlichkeit ins Wohnzimmer einfiele, schrieb er, dann würden sich die Menschen im Gegenzug selbst »veröffentlichen«, sie würden sich »umstülpen wie Amphibien«: den »Panzer nach innen«, die seelischen »Weichteile nach außen«. Wer das sein soll? Es ist der Handybenutzer von heute, der einen voll besetzten Bus ungefragt über seinen Liebeskummer unterrichtet. »Ich zeige mich, also bin ich.«

Der Kanadier Marshall McLuhan, ein gelernter Literaturwissenschaftler, war ein spekulatives Genie. Er konnte im Konjunktiv denken, er sprühte vor Witz und Selbstironie und war ein brillanter »Performer«. Hippie-Intellektuelle wie Timothy Leary feierten ihn als Superhirn, andere als den »originellsten Denker außerhalb eines Irrenhauses«. Tatsächlich kannte McLuhan den Unterschied zwischen Science und Science-Fiction nicht wirklich, seine Bücher gleichen eher wilden Gedankenmosaiken als linearen akademischen Textflächen. »Cowboy-Stil«, schimpften seine Gegner, denn McLuhan schoss seine Pointen aus der Hüfte. »Das Medium ist die Botschaft«, lautete so eine Pointe; ein Volltreffer bei seinen Fans war auch Das Medium ist die Massage – der Titel verdankte sich einem Druckfehler, und McLuhan gefiel’s.

Einen leibhaftigen Auftritt hatte Marshall McLuhan 1977 in Woody Allens Film Der Stadtneurotiker , wo er einen Harvard-Klugscheißer zurechtweist, der glaubt, McLuhan verstanden zu haben. Bitterernst allerdings war es ihm mit seiner Botschaft, die alte Schriftkultur werde untergehen und durch die neuen »elektrischen Medien« abgelöst. Solche Aussichten fand die Schriftstellerin Gertrude Stein offenbar so hirnverbrannt, dass sie nach einem Vortrag mit dem Regenschirm auf ihn losging. Old culture verprügelt new culture , das war der Ritterschlag. McLuhan war cool und Kult, er war das Orakel der Zukunft.

Der kluge intellektuelle Dandy – das ist das eine Gesicht von Marshall McLuhan. Aber es gibt noch ein zweites Gesicht, und nun wird es interessant. Der Avantgardist des Medienzeitalters war, milde gesagt, kein Freund der Moderne und ihrer liberalen Gesellschaft. Die Reformation betrachtete McLuhan als großes Verhängnis, als schrecklichen Sieg der »Gutenberg-Galaxis«. Mit Anfang 20 lobte er Franco und Hitler und fand, sie seien »auf dem richtigen Weg« zwischen der »Gier des Kapitalismus« und der »Entmännlichung durch den Sozialismus«. Im Jahr 1937 trat McLuhan zum Katholizismus über, und was er danach über Homosexuelle und Feministinnen dachte – darüber schweigt des Sängers Höflichkeit.

McLuhans Abneigung gegen die Moderne war erstaunlich. Für ihn war sie das trostlose Ergebnis jener jahrtausendealten Schriftkultur, die das Zeitalter der Mündlichkeit beendet und die mythische Ganzheit der Welt ruiniert hat. Die Schrift, so sah er es, vertreibt den »integralen und taktilen Stammesmenschen«, sie verwüstet die Kultur des Hörens und Fühlens, sie zergliedert alles, was lebt, kurz: Sie presst die Schöpfung in die »sequenzielle Reihe« toter Buchstaben. »Der Federkiel schafft das Mysterium ab.«

Die Schrift, klagte McLuhan, zerlegt aber nicht nur die Welt. Sie bringt auch eine zersplitterte Gesellschaft hervor, eine »uniforme Unterdrückung« mit dem Fließband und dem amerikanischen Reihenhaus (»samt Rasenmäher«) als ihren Wahrzeichen. Es ist die Gesellschaft des »mechanischen Menschen«, eines »Analphabeten des Ohres«, einer »Figur ohne Grund«, ohne Erlebnistiefe, ohne participation mystiche . »Bis zur Erfindung der Schrift lebte der Mensch im akustischen Raum: ohne Grenzen, ohne Richtung, ohne Horizont, im Dunkel der Seele, in der Welt der Gefühle, der ursprünglichen Intuition.«