"Zeitungen – mit einem Gefühl von Ehrfurcht schreibe ich dieses Wort nieder. Zeitungen sind eines der großen Kulturmittel, durch die wir Europäer Europäer geworden sind, wert, daß sich noch jetzt Franzosen und Deutsche über die Ehre der Erfindung streiten." So tief verneigte sich 1805 der Göttinger Historiker und Publizist August Ludwig Schlözer vor der Presse, freilich ohne zu ahnen, wie lange der Streit um die Herkunft der Zeitung noch währen sollte.

Denn so vergessen der Ort der Erfindung und der Name des Erfinders, so ungewiss war zu Schlözers Zeit der Tag, an dem erstmals eine gedruckte Zeitung erschienen ist.

Erst 1876 entdeckte der Historiker Julius Otto Opel in Heidelbergs Universitätsbibliothek einen kompletten Jahrgang der Relation aller fürnemmen und gedenckwürdigen Historien (was in heutigem Deutsch etwa "Bericht von allen wichtigen und bemerkenswerten Vorfällen" heißt) aus dem Jahr 1609.

Der Band beginnt mit einem Neujahrsgruß des Herausgebers an den "großgünstigen Leser" – unterzeichnet von Johann Carolus in Straßburg. Der verspricht seinen treuen Lesern, er werde auch 1609 seine Zeitung "wie nun etlich Jahr beschehen [...] continuiren". Das ließ darauf schließen, dass Carolus’ Blatt schon seit einer geraumen Zeit existierte. Doch seit wann?

Licht ins Dunkel kam dann noch mal ein Jahrhundert später, als im Mai 1987 der Straßburger Historiker Jean-Pierre Kintz ein Schriftstück präsentierte, das seither als Schlüsseldokument für die Entstehung des Mediums gilt. Es ist eine (undatierte) Bittschrift ebenjenes Verlagsbuchhändlers Carolus. Darin ersucht er den Straßburger Magistrat um Schutz vor Nachdruckern seiner gerade gegründeten Zeitung. Carolus erklärt, dass er seine "wöchentlichen Avisen", die er bisher handschriftlich vervielfältigen ließ, schon zwölfmal gedruckt habe. Er sei als Erster auf diese Idee gekommen und erhebe deshalb Anspruch auf Abwehr von Nachahmern.

Inzwischen gelang es, das genaue Datum der Bittschrift zu ermitteln – der 21. Dezember 1605 – und damit exakt zu bestimmen, dass die älteste Zeitung der Welt in der zweiten oder dritten Septemberwoche des Jahres 1605 erschienen ist. Im Übrigen wurde der erbetene Schutz vor Nachdruckern vom Magistrat, wie das Ratsprotokoll ausweist, "rundt abgeschlagen"; von einem Monopol für Carolus nämlich wollte man im liberalen Straßburg nichts wissen.

Straßburg war die Geburtsstadt der Zeitung

So hatte Schlözer mit seiner Bemerkung von 1805, ohne es zu wissen, der Zeitung just zu ihrem 200. Geburtstag gehuldigt. Und der Streit der Deutschen und Franzosen um den Ursprungsort der Presse war mit Straßburg auch auf das Europäischste entschieden.

Doch wer war dieser Erfinder der Zeitung? Geboren am 26. März 1575 als Sohn eines Pfarrers in Mühlbach im elsässischen Münstertal, durchlief Johann Carolus einen kurzen, aber anspruchsvollen Bildungsweg. Anfangs besuchte er die Elementarschule, die von einem Pfarramtskandidaten geführt wurde und somit die Standards dieser Zeit übertraf. Später setzte er seine Ausbildung unter der Obhut seines Onkels fort, des Münsterdiakons in Straßburg.

Wohl aus Geldmangel schlug der glänzend gebildete junge Mann keine akademische Laufbahn ein, sondern erlernte das Handwerk eines Buchbinders. Die Angehörigen dieses Berufsstandes hatten in Straßburg das Recht, Handel mit den von ihnen gebundenen Büchern zu betreiben. So war die spätere Tätigkeit des Johann Carolus vorgezeichnet.

Im Juli 1599 erwirbt er das Straßburger Bürgerrecht durch die Heirat mit der drei Jahre älteren Stiftsköchin Anna Fröhlich. Das erlaubt ihm, ein Unternehmen zu gründen in den Mauern der freien, ob ihres liberalen Geistes gerühmten Stadt – die zudem ein Zentrum der Buchproduktion ist, erschien doch hier 1466 die erste gedruckte deutschsprachige Bibel.

Vom Pfarrerssohn zum Verleger

In seinen Anfängen als freier Unternehmer kann sich der junge Buchbindermeister indes weder auf nennenswertes Eigenkapital noch auf einen ererbten Betrieb stützen, sondern muss ganz auf die eigene Kraft, Bildung und Fantasie bauen. Dabei erweist sich seine Frau, mit der er eine lange und glückliche Ehe führt, als ideale Lebens- und Geschäftspartnerin.

Keine zwei Jahre nach der Heirat erwirbt das Paar ein Wohnhaus an der St.-Thomas-Kirche gegen eine bescheidene Anzahlung und zu einer relativ günstigen Verzinsung der verbleibenden Schuld. Im Kaufkontrakt firmiert Carolus nicht mehr als Buchbinder, sondern als "Buchführer". Er ist also – in welchem Umfang auch immer – bereits im Sortimentsbuchhandel tätig und trägt sich offenbar zu dieser Zeit mit dem Gedanken, das Bücherbinden aufzugeben.

Obwohl mit der Tilgung der Restschulden aus dem Kauf des Hauses bereits stark belastet, riskiert Carolus im Juli 1604 die Investition seines Lebens: Er erwirbt gegen die horrende Summe von 3.724 Gulden Straßburgs größte und bedeutendste Verlagsdruckerei von den Erben des verstorbenen Thobias Jobin. Dafür erhält er drei Pressen, 34 Zentner Bleischriften, einen großen Vorrat an Druckpapier und ein riesiges Lager ungebundener Bücher.

Offenbar ist es Carolus gelungen, aus seinem Sortimentsbuchhandel so viel Gewinn zu ziehen, dass er die Anzahlung und die erste Rate – immerhin 800 Gulden – aufbringen kann. Die Restsumme von knapp 3.000 Gulden soll in 20 Halbjahresraten abgetragen werden. Es spricht für sein unternehmerisches Geschick, dass er niemals eine Rate schuldig bleibt und überdies noch sieben Gesellen und einem Faktor Brot geben kann.