Demonstrant in Frankfurt mit selbstgebastelter Überwachungstechnik © Kai Pfaffenbach/Reuters

ZEIT ONLINE: Herr Zimmermann, Sie haben die bis heute als sicher geltende E-Mail-Verschlüsselung PGP entwickelt und sind einer der bekanntesten Experten für Verschlüsselung. Verwenden Sie die Technik für alle E-Mails, die Sie versenden?

Phil Zimmermann: Nein. Es mag viele erstaunen, aber normalerweise verschlüssele ich meine E-Mails nicht. Viele meiner Kontakte  haben die Technik nicht. Nur ein Ende der Kommunikation zu verschlüsseln funktioniert aber nicht, es müssen schon beide Partner entsprechende Programme haben. Vielen privaten Nutzern ist das zu kompliziert. Sogar ich muss gestehen: Als Nutzer mit einem Macintosh ist Verschlüsselung über das Programm PGP, das ich selbst erfunden habe, kompliziert.

ZEIT ONLINE: Ist Verschlüsselung also immer noch ein Nischenthema, das nur für Nerds interessant ist? 

Zimmermann: Eigentlich sollte jeder seine Alltagskommunikation verschlüsseln. Wir müssen an die Folgen unseres Handelns für die Gesellschaft denken. Nicht jeder Inhalt einer WhatsApp-Nachricht ist hochsensibel. Darum geht es aber auch gar nicht. Indem wir unsere Kommunikation verschlüsseln, tragen wir dazu bei, dass es zu einer sozialen Norm wird. Verschlüsselte Nachrichten werden dann als normal akzeptiert.

ZEIT ONLINE: Wieso ist das wünschenswert?

Zimmermann: Kennen Sie den Film Spartakus? Es geht um einen Sklavenaufstand im alten Rom. Der römische Feldherr verspricht allen Sklaven ihre Freiheit, wenn sie ihren Anführer, Spartakus, ausliefern. Bevor der sich zu erkennen geben kann, steht ein anderer auf und sagt: "Ich bin Spartakus". Nach und nach stehen alle auf, um Spartakus zu schützen. Das ist es, was wir auch tun müssen: Wir alle müssen lernen, unsere Kommunikation zu schützen, denn damit bieten wir anderen Menschen Schutz. Wenn wir unsere Gesellschaft vor einer schlimmen Zukunft bewahren wollen, muss Verschlüsselung zur Bürgerpflicht werden.

ZEIT ONLINE: Dafür müsste Verschlüsselung aber erst einmal ihr Image-Problem loswerden. Viele Menschen denken an Spione und Dechiffriermaschinen, wenn sie das Wort hören.  

Zimmermann: Unsere Sicht der Rolle von Kryptografie braucht ein Update. Normale Menschen brauchen sie, um in der Informationsgesellschaft selbstbestimmt leben zu können. Wir brauchen sie für Internetbanking und Onlineeinkäufe, für Telefonate mit unserem Arzt und Gespräche mit Geschäftskollegen. Früher brauchte man als einfacher Bürger keine Verschlüsselung, man hat sich einfach von Angesicht zu Angesicht unterhalten. Heute ist die Kommunikation ins Internet gewandert. Und plötzlich kann man ohne Verschlüsselung keine private Konversation mehr führen.

ZEIT ONLINE: Richtig. Der amerikanische Geheimdienst, die NSA, hört überall mit. Das hat Whistleblower Edward Snowden aufgedeckt. Wie beurteilen Sie als US-Bürger die Situation in ihrem Heimatland?

Zimmermann: Der frühere Präsident Jimmy Carter hat vor Kurzem gesagt, dass wir keine funktionierende Demokratie mehr haben. Und ich glaube, der Mann hat recht. Nach den Anschlägen auf das World Trade Center 2001 sind wir durchgedreht. Regierungen auf der ganzen Welt haben einen Exzess der Überwachungstechnik eingeleitet und die Öffentlichkeit hat das akzeptiert. Jetzt müssen wir diese Auswüchse zurückdrängen. 

Verstehen Sie mich nicht falsch: Die NSA hat ihre Daseinsberechtigung. Ich glaube, dass Geheimdienste eine Aufgabe zu erfüllen haben. Aber die NSA verletzt den Sozialvertrag, der eigentlich für sie gelten sollte. Der Deal war, dass sie die eigene Bevölkerung nicht ausspäht.  

ZEIT ONLINE: Aber ausländische Bürger schon? Auch fremde Nationen haben ein Recht auf Datenschutz. 

Zimmermann: Natürlich möchte niemand gerne bespitzelt werden. Wenn China in Deutschland spioniert, muss aber kein Deutscher Angst haben, dass gleich die Polizei im Wohnzimmer steht, weil es eben nicht der eigene Staat ist, der Informationen sammelt. Erst wenn die Behörden Bürger im eigenen Land ausspähen, wird es gefährlich für die Demokratie. Auch Deutschland und andere europäische Länder haben Geheimdienste, die wahrscheinlich Dinge tun, die man vor 20 Jahren nicht für möglich gehalten hätte.