Die Logos von Facebook und WhatsApp auf einem Smartphone © Patrick Sison/AP/dpa

Zwei der weltgrößten sozialen Onlinenetzwerke gehören künftig zusammen: Facebook mit seinen mehr als 1,2 Milliarden Mitgliedern kauft den Kurznachrichtendienst WhatsApp mit gut 450 Millionen Nutzern. "WhatsApp wird uns dabei helfen, unsere Mission zu erfüllen, die ganze Welt zu vernetzen", sagte Facebook-Chef Mark Zuckerberg bei der Verkündung des überraschenden Geschäfts.

Facebook lässt sich den Zukauf insgesamt 19 Milliarden Dollar kosten oder umgerechnet 14 Milliarden Euro. "WhatsApp ist auf dem besten Weg, eine Milliarde Leute miteinander zu verbinden", begründete Zuckerberg die hohe Kaufsumme für ein Unternehmen mit gerade einmal 55 Mitarbeitern. "Dienste, die eine Milliarde Nutzer haben, sind unglaublich wertvoll", sagte er in einer Telefonkonferenz mit Analysten.

Über die Smartphone-App WhatsApp können Nutzer miteinander Text- und Sprachnachrichten, Fotos oder Videos austauschen. WhatsApp hat sich damit fest als SMS-Alternative etabliert. Alleine in Deutschland nutzten zuletzt 30 Millionen Menschen den Dienst. Weltweit komme täglich mehr als eine Million Nutzer hinzu, sagte Zuckerberg. 70 Prozent der Leute nutzten WhatsApp jeden Tag.

Reaktion auf Weggang jüngerer Kunden

Mit dem Zukauf reagiert Zuckerberg auch auf immer wiederkehrende Medienberichte, dass Teenager von Facebook zu alternativen Diensten wie etwa WhatsApp wechselten. Diese Sorge hatte zwischenzeitlich zu deutlichen Kursverlusten geführt. Auf die Frage eines Analysten, ob die Nutzer bei WhatsApp denn jünger seien, konnte Facebook-Finanzchef David Ebersmann aber keine Auskunft geben: "Der Dienst fragt nicht nach dem Alter, wenn man sich anmeldet."

Durch die Übernahme werde sich für die Nutzer nichts ändern, versprach WhatsApp. Der Dienst werde nach wie vor für eine kleine Gebühr nutzbar sein und keine Werbung werde die Kommunikation unterbrechen, teilte die Firma mit. "WhatsApp wird autonom bleiben und unabhängig agieren", hieß es. Auch Zuckerberg sagte, dass das WhatsApp-Team seine Unabhängigkeit unter dem Dach von Facebook behalten werde.

Wie sich der hohe Kaufpreis letztlich rechnen soll, ließ Zuckerberg offen. Zunächst einmal gehe es darum, dass der Dienst weiter wachse auf "eine, zwei oder drei Milliarden Mitglieder", sagte Zuckerberg. "Es gibt mehrere Wege, wie wir damit Geld verdienen können." Werbung zähle in seinen Augen nicht dazu.  

Abschluss noch in diesem Jahr

Facebook überweist zunächst vier Milliarden Dollar in bar sowie Aktien im Wert von zwölf Milliarden Dollar an die WhatsApp-Besitzer. In den kommenden Jahren sollen weitere Aktien im Wert von aktuell drei Milliarden Dollar an die Gründer und Mitarbeiter fließen. Mitgründer Jan Koum zieht in den Verwaltungsrat von Facebook ein, das höchste Firmengremium.

Facebook hat bereits einen eigenen Messaging-Dienst mit ähnlichen Funktionen. Dieser soll auch parallel weiterentwickelt werden. Allerdings kaufte Zuckerberg auch schon für knapp eine Milliarde Dollar die Foto-Plattform Instagram, obwohl Facebook-Nutzer bereits Bilder austauschen konnten.

Das WhatsApp-Geschäft muss noch von den Wettbewerbsbehörden abgesegnet werden. Der Abschluss soll später im Jahr erfolgen.