Viel war im Vorfeld spekuliert worden. Wer von den Aktivisten des arabischen Frühlings würde den diesjährigen Friedensnobelpreis wohl bekommen? Der smarte ägyptische Google-Manager Wael Ghonim ? Die couragierte tunesische Bloggerin Lina Ben Mhenni? Oder die Mitbegründerin der Bewegung 6. April , Israa Abdel Fattah, deren beharrliche Arbeit den Boden für die Demokratiebewegung am Nil bereitete?

Die Wahl des Nobel-Komitees jedoch fiel auf eine junge Frau , die in Jemens Hauptstadt Sanaa in einem Zelt lebt. Sie ist Mutter dreier Kinder, stets in landesüblicher schwarzer Abaya gekleidet, kombiniert mit einem bunten Kopftuch. Zusammen mit Zehntausenden Mitstreitern kämpft Tawakkul Karman seit acht Monaten für den Sturz von Präsident Ali Abdullah Salih, der das Land an der Südspitze der Arabischen Halbinsel seit 33 Jahren beherrscht.

Die 32-jährige Karman ist die wichtigste Stimme der jemenitischen Jugendbewegung und die erste arabische Frau, die mit dem Friedensnobelpreis ausgezeichnet wird. Seit Jahren hat sie sich als mutige Menschenrechtlerin einen Namen gemacht, war 2005 die Mitbegründerin der Organisation Journalistinnen ohne Ketten . "Ich widme den Preis dem arabischen Frühling", erklärte die Geehrte auf dem sogenannten Platz der Veränderung inmitten der Zeltstadt der Protestierer. Der Nobelpreis sei ein Sieg für die jemenitische Revolution und ihren friedlichen Charakter. "Wir sind hier, um unsere Freiheit und Würde zurückzuholen. Wir wollen einen modernen und demokratischen Jemen", rief die eloquente Gegenspielerin des Regimes aus. Karman gehört der Islah-Partei an, dem jemenitischen Zweig der Muslimbruderschaft .

Ihre Vorbilder sind Mahatma Gandhi, Nelson Mandela und Martin Luther King. Neben Laptop und Handy gehört im Zelt auch eine DVD zu ihren wenigen Habseligkeiten – Mahatmas Leben , produziert von der Gandhi Films Foundation aus Mumbai. "Die Männer respektieren mich", erzählt Karman. Als die junge Frau am 23. Januar verhaftet wurde, musste das Salih-Regime sie nach 36 Stunden wieder laufen lassen: Im ganzen Land kam es zu Demonstrationen, für den Jugendaufstand gegen das Regime war das die Initialzündung.

"Ich will für meine Kinder ein neues Jemen erkämpfen", sagt die studierte Politikwissenschaftlerin , die stets Optimismus verströmt und von ihren Mitstreitern manchmal auch "Die Eiserne" genannt wird. Sie verkörpert das Durchhaltevermögen der jungen Revolutionäre, von denen mehr als die Hälfte arbeitslos ist. "Wir werden nicht weichen, bis alle Ziele der Revolution erreicht sind", bekräftigt sie immer wieder. Das heißt: der Sturz des gesamten Regimes, die Bildung eines repräsentativen nationalen Übergangsrates aus unbelasteten Persönlichkeiten sowie ein Strafprozess gegen Präsident Salih.

Doch die Machthaber lassen nicht locker, auch wenn die Jugendopposition im Jemen durch den Friedensnobelpreis jetzt erstmals breite internationale Anerkennung erfahren hat. Noch letzte Woche ließ das Regime von Dächern auf die jungen Leute schießen . Seit der Rückkehr von Präsident Salih aus einem saudischen Krankenhaus werden der riesigen Fotowand im Zentrum der Zeltstraße fast täglich neue Gesichter von Getöteten hinzugefügt.

Tawakkul Karman erhält Drohungen per SMS, ihr Bruder wurde von der Staatssicherheit gekidnappt. Ihre drei Kinder im Alter von 7 bis 13 Jahren kann sie nur unter konspirativen Umständen sehen. "Das gehört zu dem Preis, den wir für unseren friedlichen Kampf für Demokratie und Menschenrechte zahlen müssen", sagt sie.

Der Neffe des Präsidenten, Yahya Salih, ließ seine Spezialtruppen erst kürzlich wieder vor einer Gruppe westlicher Journalisten paradieren. Die Protestierer in ihren Zelten seien alles "Kinder und Diebe", polterte er und beklagte sich über den schwindenden internationalen Rückhalt.

Den erfährt nun seine Gegenspielerin Karman. Zahlreiche Regierungen und Hunderte Aktivisten der arabischen Demokratiebewegungen gratulierten ihr am Freitag zu ihrer Auszeichnung. "Unser wirklicher Preis aber ist, wenn unsere Nationen demokratischer werden und sie die Menschenrechte besser respektieren", twitterte Mitfavorit Wael Ghonim .