Die Neandertaler haben vor etwa 50.000 Jahren offenbar die ersten Spezialwerkzeuge in Europa gebaut. Forscher vom Max-Planck-Institut für Evolutionäre Anthropologie Leipzig und der niederländischen Universität Leiden entdeckten in zwei altsteinzeitlichen Ausgrabungsstätten im Südwesten Frankreichs Werkzeuge aus Knochen. Sie sind Lissoirs sehr ähnlich, die noch heute zur Bearbeitung von Leder verwendet werden.

In den Knochenwerkzeugen sieht Shannon McPherron vom Leipziger Max-Planck-Institut einen Beleg dafür, dass die Neandertaler eine eigene Technologie hatten, die bisher dem modernen Menschen zugeschrieben wurde. Womöglich lernten die modernen Menschen sogar von ihnen. Mit den aus Tierrippen hergestellten, länglichen Schleifwerkzeugen machten die Neandertaler das Leder weicher und wasserbeständiger. Dabei machten sie sich die Biegsamkeit und Flexibilität der Knochen zunutze.

Sollten die Neandertaler die Knochenwerkzeuge selbst entwickelt haben, könnten die Menschen die Technologie von ihnen übernommen haben. Denn als diese Europa besiedelten, hatten sie nur spitze Knochenwerkzeuge. Wenig später stellten sie dann aber Lissoirs her. Die Forscher werten dies als Hinweis darauf, dass es einen kulturellen Transfer gab. Nicht auszuschließen ist allerdings, dass der moderne Mensch früher als gedacht nach Europa kam.

Wie weit verbreitet die Lissoir-Herstellung bei den Neandertalern war, ist noch nicht erforscht. Bei den ersten drei Fundstücken handelte es sich um jeweils wenige Zentimeter lange Fragmente, die kaum als Werkzeuge erkennbar waren. Vergleiche man allerdings sie mit Funden in anderen Ausgrabungsstätten, werde ein Muster erkennbar, sagt McPherron. "Im vergangenen Sommer sind wir dann auf ein größeres, vollständigeres Werkzeug gestoßen, unverkennbar ein Lissoir, wie wir ihn in jüngeren Fundstätten des modernen Menschen oder sogar heutzutage in einer Lederwerkstatt finden."

Mikroverschleißanalysen an einem der Knochenwerkzeuge zeigen Spuren, die auf eine Verwendung für ein weiches Material hindeuten, wie etwa Tierhaut. Moderne Lederarbeiter nutzen ähnliche Werkzeuge noch heute. "Lissoirs wie diese eignen sich so gut zur Bearbeitung von Leder, dass ich 50.000 Jahre, nachdem die Neandertaler sie herstellten, über das Internet ein fast baugleiches Exemplar bestellen konnte", sagt Marie Soressi von der Universität Leiden.

Über die Fähigkeiten der Neandertaler rätseln Wissenschaftler seit Langem. Einige Forscher meinen, Neandertaler hatten kulturelle Fähigkeiten, ähnlich denen des modernen Menschen. Andere denken hingegen, dass diese Fähigkeiten erst auftraten, als sich Menschen und Neandertaler begegneten. Die Neandertaler wurden vor 40.000 Jahren vom modernen Menschen aus Europa verdrängt.