Im Kampf gegen den Aidserreger HIV gehen Wissenschaftler jeder Spur nach. Mehr als 33 Millionen Menschen weltweit tragen das tückische Virus in sich. Rund zwei Millionen sterben an den Folgen der Immunschwäche Aids, darunter 280.000 Kinder. Nun haben US-Wissenschaftler den Ursprung des Erregers neu untersucht. Ihre Forschung führte sie in den Regenwald an der Westküste Afrikas, auf die Insel Bioko. In dort lebenden Affen schlummert eine Urform des menschlichen Aidserregers.

Das sogenannte Simiane Immundefizient-Virus (SIV) wurde bereits vor Jahren entdeckt. Doch es ist offenbar viel älter als bislang angenommen. Das berichten der Virologe Preston Marx von der Tulane Universität in New Orleans und der Evolutionsbiologe Michael Worobey von der Universität von Arizona in Tucson im Wissenschaftsmagazin Science. Die Forscher schätzen das Affenvirus nun auf 32.000 bis 75.000 Jahre. Bislang gingen Molekularbiologen nur von einem Alter von mehreren hundert Jahren aus.

Marx und seine Kollegen untersuchten das Wildfleisch verschiedener Affenarten auf Bioko erneut. Insgesamt seien die Erreger bei 22 von 79 Primaten nachgewiesen worden. Sie stammten von solchen Viren ab, die auch ihre Verwandten auf dem Festland in sich tragen. Genetisch aber seien die Erreger sehr unterschiedlich und hätten sich über einen langen Zeitraum voneinander getrennt weiter entwickelt. Die Insel Bioko spaltete sich vermutlich vor rund 10.000 bis 12.000 vom afrikanischen Festland ab.

"Das Simiane Immundefizienz-Virus löst anders als HIV kein Aids bei den meisten befallenen Primaten aus", sagt Marx. Ähnlich könnte auch einst der menschliche Aidserreger sich zu einem ungefährlichen und nicht-tödlichen Virus entwickeln. Allerdings sinkt mit den neuen Erkenntnissen zum Alter der SI-Viren die Hoffnung der Virologen, dass dies rasch geschehen wird. Schließlich habe es auch Tausende Jahre gedauert, bis SIV zu einem vorrangig harmlosen Virus wurde.

Die Forscher befürchten nun, dass HIV auf lange Sicht ein tödlicher Erreger bleiben wird. Das Alter der SI-Viren stellt die Virologen nunmehr vor ein neues Rätsel. Wenn Menschen seit Tausenden von Jahren Kontakt zu SIV-infizierten Affen hatten, warum hat die HIV-Epidemie dann erst im 20. Jahrhundert begonnen? Derzeit haben Forscher dafür noch keine Anhaltspunkte.