Forscher haben die kleinsten Chamäleons der Welt auf Madagaskar entdeckt. Ihr Körper misst bis zu 16 Millimeter, mit Schwanz sind es bis zu 29. "Die winzigen Reptilien sind vom Aussterben bedroht", sagte Miguel Vences vom Zoologischen Institut der Technischen Universität Braunschweig.

Die kleinen Chamäleons leben in der trockenen Laubstreu der Wälder und ernähren sich von noch kleineren Insekten oder Milben. Sie sind braun gefärbt – "eine reine Tarnfarbe", sagte Jörn Köhler vom Landesmuseum Darmstadt . Die von Chamäleons bekannte Fähigkeit, die Farbe zu wechseln, hätten die kleinen Tiere nicht.

Brookesia micra wurde das Exemplar genannt, das Vences und seine Kollegen aus München , Darmstadt und San Diego auf der afrikanischen Insel im Indischen Ozean gefunden haben. Ihre Entdeckung wurde im Fachjournal PLoS ONE veröffentlicht . " Brookesia ist der vorgegebene Gattungsname und micra erklärt sich bei der Größe von selbst", sagte Frank Glaw von der Zoologischen Staatssammlung München. Das kleinste Wirbeltier der Welt ist Brookesia micra aber nicht: "Es gibt Fische und Frösche, die sind noch kleiner, manche messen nur acht Millimeter", sagte Glaw.

Warum Brookesia micra so klein ist, wissen die Forscher noch nicht. Das Tier kommt aber offenbar nur auf einer sehr kleinen Insel vor – Nosy Hara vor der Nordwestküste Madagaskars . Alle neu entdeckten Zwergchamäleons besiedeln anscheinend nur sehr kleine Gebiete, die zum Teil nur wenige Quadratkilometer groß sind.

Die Wissenschaftler haben bei ihrer Expedition insgesamt vier neue Zwergchamäleon-Arten aufgespürt. Madagaskar ist für seine artenreiche und einzigartige Tierwelt bekannt . "Fast 300 Froscharten und knapp 400 Reptilienarten tummeln sich in den Regenwäldern, Bergen und Trockengebieten", sagte Glaw. Mehr als 40 Prozent der 193 bekannten Chamäleonarten lebten ausschließlich auf der Insel vor der ostafrikanischen Küste. Auch das größte bekannte Chamäleon, das knapp 70 Zentimeter lang wird, sei dort zu Hause.