Smith bekam den National Book Award für Just Kids – Die Geschichte einer Freundschaft in New York in der Sparte Sachbuch. Es handelt von ihrer Beziehung zu dem Fotografen Robert Mapplethorpe, der in den Achtzigern zum Szenestar wurde, bevor er 1989 an Aids starb.

Die 63-Jährige ist seit einigen Jahren wieder musikalisch und als Malerin aktiv. In Just Kids beschreibt sie ihren eigenen Weg bis zum Durchbruch 1975. Von der unscheinbaren Leseratte entwickelt sich Smith über die in der ersten Liebesnacht unfreiwillig schwanger gewordene junge Frau, die ihr Kind zur Adoption freigibt, zur ehrgeizigen Nachwuchskünstlerin im legendären New Yorker Chelsea Hotel.

Smith und Mapplethorpe waren ein Paar, bis Mapplethorpe seinen homosexuellen Neigungen folgte. Der New Yorker wurde in den Achtzigern zum Star, seine Bilder für Hunderttausende Dollar gehandelt. Seine Motive kamen oft aus der Sex- und Sadomaso-Szene und wurden kontrovers diskutiert.

Im Bereich Belletristik wurde Jaimy Gordon für Lord of Misrule ( Herrscher der Unordnung ) geehrt. Die Jury nannte den Roman "lebendig, bemerkenswert und sprachlich reich". Das Buch spielt in der Welt der Pferderennen. Doch nicht die edlen Wettsportveranstaltungen, in denen die Zuschauer anstatt der Tiere die Stars sind, stehen im Fokus des Buchs. Es spielt in der rauen Welt West Virginias. Der Staat gilt als einer der ärmsten der USA. Gordon zeigte sich völlig überrascht von der Ehrung. Tatsächlich galt sein Buch nicht als eines der Favoriten für den Preis.

Als besten Lyriker zeichnete die Jury Terrance Hayes aus, das beste Jugendbuch schrieb Kathryn Erskine. Der National Book Award gilt als wichtigster Literaturpreis der USA und wird jährlich verliehen. Die Gewinner bekommen neben einer Statuette auch 10.000 Dollar (7400 Euro) und nicht zuletzt einen Verkaufsschub für ihre Bücher. Für Verstimmung hatte gesorgt, dass die aufsehenerregendste Neuerscheinung des amerikanischen Buchmarktes — Freiheit von Jonathan Franzen ( Die Korrekturen ) — gar nicht erst in die Endrunde gekommen war.