Seine politische Laufbahn verzeichnete manche Rekorde: Niemand war so lange deutscher Außenminister und niemand prägte so lange und nachdrücklich die Politik der FDP wie er. Und kaum einer war im In- wie Ausland so anerkannt. Er war Minister und Vizekanzler unter Willy Brandt, Helmut Schmidt und Helmut Kohl. Und blieb dabei immer unverwechselbar mit seiner flexiblen Außen- und Entspannungspolitik. 1989 handelte er mit Helmut Kohl bei Michail Gorbatschow die deutsche Einheit aus – für den in Halle Geborenen die Erfüllung eines auch persönlichen Traums.