Arsène Wenger tritt nach fast 22 Jahren als Trainer des englischen Fußball-Erstligisten FC Arsenal am Ende dieser Saison zurück. Das teilte der Verein mit. Es sei nach sorgfältiger Betrachtung der richtige Zeitpunkt für einen Rücktritt, schreibt der 68-jährige Franzose in einer Stellungnahme auf der Seite des Vereins. "Ich bin dankbar, dass ich den Verein für so viele unvergessliche Jahre führen durfte."

Noch am Donnerstag hatte sich der 68 Jahre alte Franzose auf Fragen zu seiner Zukunft bedeckt gehalten und betont, er konzentriere sich derzeit nur auf das Sportliche. Wenger, dessen Vertrag eigentlich noch bis Sommer 2019 läuft, war wegen des enttäuschenden Saisonverlaufs bei den Londonern zunehmend umstritten. Viele Fans hatten zuletzt seinen Rauswurf gefordert.

Arsenal wird in dieser Saison erneut einen Platz unter den ersten Vier verpassen und kann sich nur noch durch einen Gewinn der Europa League für die Champions League qualifizieren. Im FA Cup war der Rekordpokalsieger in dieser Spielzeit durch ein peinliches 2:4 in der dritten Runde bei Zweitligist Nottingham Forest gescheitert. Im Finale des weniger bedeutenden Ligapokals setzte es eine 0:3-Pleite gegen Manchester City.

Arsenals Mehrheitseigner Stan Kroenke teilte am Freitag mit: "Dies ist einer der schwierigsten Tage, die wir in all unseren sportlichen Jahren hatten. Einer der Gründe, warum wir uns bei Arsenal engagiert haben, war das, was Arsène auf und neben dem Platz in den Club gebracht hat. Seine Langlebigkeit und Beständigkeit auf diesem hohen Niveau des Spiels wird nie wieder erreicht werden."

Wenger wurde im September 1996 als Arsenal-Trainer vorgestellt. Er gewann mit dem Team dreimal die englische Meisterschaft und siebenmal den FA Cup. 1998 und 2002 waren die Gunners unter ihm Double-Sieger. Ein Nachfolger für Wenger soll "so bald wie möglich" bekannt gegeben werden. Bis zu dessen Verpflichtung werde Arsenal keine weiteren Angaben zur Trainersuche machen, hieß es.

Wenger forderte die Fans unterdessen auf, das Team bis zum Saisonende und auch in Zukunft nach Kräften zu unterstützen. "An alle Arsenal-Liebhaber: Hütet die Werte des Vereins", sagte Wenger. "Meine Liebe und meine Unterstützung für immer."