Nur er hat eine Uniformmütze mit goldenem Lorbeer. Ramadan Mohamed el Karmi kennt seinen Wert – er ist der einzige Lokführer Libyens. Gekonnt lässt er sich im gläsernen Führerstand in den Hydrauliksessel sinken. Ein letzter Blick auf die Monitore, dann drückt er den Gashebel langsam nach vorne und das gelb-grüne Vorzeigegefährt setzt sich leise brummend in Bewegung.

Während der provisorische Bahnsteig mit seiner einsamen Schweizer Bahnhofsuhr nach hinten weg gleitet, haftet der Blick des 57-Jährigen vor sich auf der nagelneuen, schnurgeraden Trasse. Gelernt hat er sein Handwerk vor einer Generation, von 1980 bis 1986 im kommunistischen Rumänien. Heute bewegt er einen schnittigen Zug aus italienischer Produktion über die drei Kilometer lange Teststrecke nahe Tripoli. Italiens Ministerpräsident Silvio Berlusconi hatte den Prototyp im letzten Jahr zum 40. Gadhafi-Jubiläum als Staatsgeschenk dagelassen. Sogar ein Salonwagen mit Sofas, Kofferaufzug und Jogging-Laufband für sitzmüde Gäste ist eingebaut – und natürlich eine echte italienische Espressomaschine.

Seit zwei Jahren macht Libyen Ernst. Rund 3000 Kilometer Eisenbahntrasse will der ölreiche Wüstenstaat bis Ende des Jahrzehnts bauen – eine zweigleisige Küstenlinie zwischen Tunesien und Ägypten plus 810 Kilometer eingleisige Güterstrecke in die südliche Wüste zu der Stadt Sabha, wo Eisenerz abgebaut wird. Das kleine Schmalspurnetz der italienischen Kolonialherren von 1912 existiert schon seit dem Zweiten Weltkrieg nicht mehr.


Der Neuaufbau wird vor den Toren der Hauptstadt von dem beigen, zweistöckigen Hauptquartier der Libyschen Eisenbahn aus dirigiert. Von hier fehlen noch 15 Kilometer Gleise bis zum künftigen Hauptbahnhof im Zentrum. Entlang der Schneise werden bereits Unterführungen betoniert, Bulldozer schütten quietschend den Bahndamm auf, während Lastwagen Schotter abkippen und Schwellen aus Beton abladen.

Nicht nur in Libyen, auch in anderen Ländern der Region erlebt der Zugverkehr eine bemerkenswerte Renaissance – und keineswegs aus einer neureichen Nostalgie für Orient-Express oder Hejaz-Bahn. Mehr Menschen, mehr Handel, mehr Fahrzeuge, mehr Staus: Überall im Nahen und Mittleren Osten gleichen sich die Muster der Verkehrsentwicklung. Doch Bodenschätze wie Bauxit, Schwefel und Erz müssen zu den Exporthäfen. Reisen mit Auto oder Bus durch die riesigen Wüstenflächen sind lang und beschwerlich. Der inländische Flugverkehr kann mit der wachsenden Nachfrage kaum Schritt halten. Da versprechen die neuen Superzüge Abhilfe durch Schnelligkeit, Komfort und Sicherheit.

Entsprechend hart ist in dem neuen Milliarden-Markt der Kampf der europäischen, russischen und chinesischen Eisenbahngesellschaften um lukrative Aufträge. In Saudi-Arabien hatte die China Railway Construction die Nase vorn, die 2009 mit dem dreijährigen Bau der Hochgeschwindigkeitsstrecke Haramain begann. Zehn Millionen Pilger pro Jahr sollen künftig mit 320 Stundenkilometern vom Dschidda nach Mekka und Medina gebracht werden.