Astronomen haben erstmals einen Exoplaneten aufgespürt, der den Planeten unseres Sonnensystems weitgehend ähnelt: Corot-9b kreist um eine Sonne im Sternbild Schlange, das etwa 1500 Lichtjahre von der Erde entfernt ist, wie das Deutsche Zentrum für Luft- und Raumfahrt (DLR) berichtet.

"Dieser Planet könnte für die Exoplanetenforschung eine ähnliche Rolle spielen wie der Stein von Rosetta für die Ägyptologie", betonte Claire Moutou aus dem 60-köpfigen Entdeckerteam, das den Planeten in der aktuellen Ausgabe des britischen Wissenschaftsmagazin Nature vorstellt. Der Stein enthielt Texte in drei Sprachen, sodass Forscher fortan die ägyptische Schrift entziffern konnten.

Corot-9b ist etwa so groß wie Jupiter, der größte Planet unseres Systems. Der Exoplanet umkreist seinen Stern in etwa demselben Abstand wie der Planet Merkur unsere Sonne. Die meisten der bislang mehr als 400 bekannten Exoplaneten umlaufen ihre Sterne in deutlich geringerer Distanz und sind entsprechend heiß. Auf Corot-9b herrschen dagegen vermutlich moderate Temperaturen zwischen minus 20 und plus 160 Grad Celsius.  Der Planet unterscheidet sich damit von der Klasse der sogenannten hot jupiters. "Corot-9b ist der erste Exoplanet, der wirklich den Planeten in unserem Sonnensystem ähnelt", betonte der Erstautor der Studie, Hans-Jörg Deeg vom Astronomischen Institut der Kanaren.

Der neue Planet ist die jüngste Entdeckung des französischen Satelliten Corot. "Wir kennen inzwischen Dutzende ähnlicher Planeten. Aber Corot-9b ist der erste davon, dessen Eigenschaften wir mit großer Genauigkeit untersuchen können", erklärte Moutou.

Von der Erde aus gesehen läuft Corot-9b einmal alle 95 Tage vor seinem Mutterstern vorbei. Durch die Änderung in der Helligkeit des Sterns lässt sich der Durchmesser des Planeten bestimmen. Zusammen mit anderen Messungen, wie sie an der Europäischen Südsternwarte (ESO) in Chile gewonnen wurden, können die Astronomen die Masse und daraus die Dichte des Planeten ermitteln sowie durch die Kombination aller Daten den Planeten detailliert untersuchen.

"Unsere Untersuchungen haben mehr Informationen über Corot-9b erbracht, als wir über alle anderen ähnlichen Exoplaneten besitzen", sagt der Koautor der Studie, Didier Queloz. "Für unser Verständnis der Chemie bei niedrigen Temperaturen sind sie so wegweisend, dass sich dadurch ein komplett neues Forschungsfeld über die Atmosphären kühler und gemäßigter Planeten eröffnen könnte."